Orígenes y evolución de los instintos humanos. El egoísmo es la base del altruismo y el autosacrificio es virtud.

Véase en “La génesis de la justicia: entre la naturaleza y la cultura” http://www.tirant.com/editorial/libro/la-genesis-de-la-justicia-9788498766639

La antropología social da cuenta de la evolución de los instintos humanos y de la cooperación; profundizando un poco más, entendemos los orígenes del comportamiento altruista y de la virtud. ¿Cómo puede ser que el esfuerzo a favor de otros tenga éxito evolutivo? ¿acaso la cooperación, el sacrificio, en definitiva la virtud beneficia el éxito del grupo humano en lugar del del individuo?

Es sorprendente[1] el hecho que el registro fósil muestre que a partir de un determinado momento el tamaño del cerebro humano haya ido en disminución. Hace 50.000 años el cerebro de las mujeres era de 1.468 cc y el de los hombres de 1.567 cc por término medio, mientras que actualmente es de 1.210 y 1.248 respectivamente. Hay que decir también que en los últimos 15.000 años ha habido un acortamiento del cuerpo que según Ridley[2] ha acompañado a los asentamientos humanos en grupos. Esas disminuciones parecen excesivas por lo que, según indica Ridley, esto pudiera sugerir que haya habido un amansamiento de la especie. Dice “cuando los seres humanos se hicieron sedentarios y empezaron a vivir en asentamientos permanentes no pudieron seguir soportando la conducta antisocial y comenzaron a expulsar, encarcelar y ejecutar[3] a los individuos especialmente difíciles”. Esto pudo haber comportado que las personas más agresivas, impulsivas o antisociales, en definitiva las de cerebro más grande y más maduras desde un punto de vista de desarrollo físico[4] fueran extinguiéndose y pasando el resto, a sus descendientes, mayores capacidades sociales de convivencia.

Por otra parte, prima facie parece que el comportamiento altruista, la ayuda mutua, sea contrario a la lucha por la existencia, por la supervivencia; parece, por lo tanto, que el comportamiento egoísta puede ayudar a tener mayor éxito en ello. Y esto es así porque en la naturaleza, vemos a primera vista una guerra de cada uno contra todos. Pero hay que reconocer que, como veremos en este capítulo, los animales que han tenido mayor éxito evolutivo parecen ser los mayormente cooperativos. Es algo así como que, cuanta mayor cooperación haya, mayor retribución todos reciben.

La cooperación nos lleva a la consideración de ‘virtud’, que es un término moral, al menos, según los filósofos. Con Matt Ridley[5] definimos la virtud, principalmente, como el comportamiento pro-social, y vicio como la conducta anti-social. La virtud nos adentra en campos de pensamiento morales y religiosos, que nos pueden dirigir hacia la Revelación. Pero, ¿pudieran los instintos hiper-sociales ser la causa de la virtud, en lugar de la Revelación? Efectivamente y, para razonarlo, a partir de aquí, nos vamos a adentrar en el estudio de la causa biológica de la virtud.

La sociedad, o lo que es lo mismo, el convivir en sociedad, no es un invento del razonamiento humano, sino que llegó a existir, por evolución, como parte de nuestra naturaleza, por lo que el comportamiento es muy semejante en todos los humanos, de cualquier cultura, en temas tales como familia, ritos, negocios o pactos, amor, jerarquía, amistad, envidia o celos, lealtad al grupo o traición y superstición.

 El egoísmo es la base del altruismo. El autosacrificio como virtud.

Al pensar en los millones de células que forman el cuerpo de los animales o de nuestro propio cuerpo, nos vienen a la mente las abejas, las hormigas y las termitas, que representan el triunfo de la empresa colectiva. Los individuos mueren, se sacrifican, pero la colonia es, prácticamente, inmortal. También podríamos pensar en los zooides que por algún tiempo se consideraron animales individuales, cuando lo cierto es que, a pesar de que como colonias tienen algo parecido a órganos de un cuerpo, en realidad se derivan de un pequeño organismo multicelular, que no puede vivir por sí solo, pues dependen de la colonia, como mi brazo depende de mi estómago.

¿Por qué las células se juntaron para formar cuerpos?: para colaborar. Equipos de genes formaron cromosomas; equipos de cromosomas formaron genomas; equipos de genomas formaron células; equipos de células formaron células complejas; células complejas formaron equipos para formar cuerpos; y finalmente equipos de cuerpos formaron colonias.

Parece que nuestra aseveración de que esto se llevó a cabo para colaborar, porque era económicamente rentable, en términos de energía vital o en otros, esté en contradicción con la aseveración de Richard Dawkins en el título de su libro “El gen egoísta”. Dawkins afirmó que los individuos no pueden hacer cosas para el bien de su grupo, o de sus familias, o para ellos mismos, pues sólo hacen cosas en beneficio de sus propios genes porque las cosas vivientes (cuerpos vivientes) están diseñadas para hacer cosas que permitan aprovechar al máximo las posibilidades de que sus genes o las copias de sus genes, sobrevivan y se repliquen. Como ha dicho Kropotkin[6] “las termitas y las hormigas han renunciado a la guerra Hobbesiana”[7], pero Ridley indica que esa renuncia la han hecho como individuos, y añade que “sus genes no lo han hecho”[8] y esto no está en contradicción, porque, como Hamilton indica, el altruismo es precisamente el enfoque del egoísmo genético, porque el fin del egoísmo es el interés genético y, a veces el egoísmo de los genes usa el altruismo de los individuos para conseguir sus objetivos.

De repente el altruismo de los individuos puede ser comprendido. La perspectiva genética repite hoy el viejo argumento de los motivos, pero lo resuelve, pues las hormigas altruistas lo son, solamente, porque sus genes son completamente egoístas; da lo mismo el que un hombre salve a su compañero porque persigue la gloria, que el que lo haga porque persigue lo bueno.

Francis Hutcheson, maestro de Adam Smith, según señala Ridley argüía que la benevolencia que está motivada por la vanidad o el interés propio, no es benevolencia. Más recientemente Amartya Sen[9], haciendo eco a Kant señala que “si el saber de la tortura de otros le hace sufrir, eso es un caso de simpatía… Se puede argumentar que el comportamiento basado en la simpatía es, en un importante sentido, egoísta, porque uno se complace con el placer de otros y se compadece de los dolores de otros y se puede ayudar con la acción simpatética a ir tras la propia utilidad”. Como dice Ridley[10] en otras palabras, “cuantos más sinceros sentimientos tenga por las dificultades de la gente, más egoístamente estará usted siendo al aliviarles de sus problemas”.

Pongamos el ejemplo del feto, la matriz y la propia madre. Según los biólogos acostumbraban a decir, este era un ejemplo de relación completamente armoniosa porque parece que el embarazo es un esfuerzo cooperativo. ¿Pero es realmente así? A finales de 1993, Haig[11]publicó evidencia que contradecía ese punto de vista: encontró que de todos los modos posibles, el feto y su esclava la placenta, actúan más como sutiles parásitos internos, que como amigos, intentando afirmar sus intereses sobre los de la madre, como lo demuestra, por ejemplo, la producción de la hormona lactógena placentaria (hPL) que suprime o bloquea el efecto de la insulina producida en cantidades, más y más grandes, por la madre, a fin de que el feto venza en la batalla por el azúcar de la sangre.

Pero puesto que existen, tanto la selección[12] entre los genes de un mismo individuo, como la selección entre individuos dentro del mismo grupo y también la selección entre grupos; el altruismo, se puede ver desde un nivel más superior, el de los individuos seres humanos, o el de los grupos humanos; lo que nos lleva al pluralismo que, según Elliott Sober y David S. Wilson[13], quiere decir que existen una multitud de causas de cambio evolutivo, que pueden producirse, y se producen, en combinaciones diferentes. La teoría de la selección en varios niveles – indican – proporciona el comienzo de un sistema unificado. En el caso de los seres humanos – señalan – y quizá de otras especies, recalca la importancia de la cultura[14], además de la de los genes, y demuestra cómo han podido evolucionar comportamientos que sólo se comprenden en el contexto del sistema cultural que los sostiene. Comportamientos cuyo fundamento está en la costumbre y el sentido de que son lo justo.

Concuerdo con Sober y Wilson en el resumen que hacen de que el parentesco genealógico aparece como uno de los muchos factores que pueden influir en los componentes fundamentales de la selección natural. Ahí están la variación fenotípica, la heredabilidad y las consecuencias de aptitud. Las tres tienen consecuencia y es, precisamente, la distribución aleatoria de los genes en los individuos, que proporciona la materia prima que se necesita para que evolucionen las adaptaciones al nivel de individuos, del mismo modo que la distribución, también al azar, de los individuos en grupos, suministra otra materia prima similar para las adaptaciones a nivel de grupos.

Existen, no obstante, mecanismos de distribución no aleatorios que permiten la evolución de un intenso altruismo entre individuos sin parentesco. Ahí están los grupos sociales dentro de los cuales el altruismo es fuerte[15], de modo que la selección de grupos, aunque no haya sido la única fuerza para la evolución humana, ha sido una fuerza muy poderosa.

Pero el comportamiento humano está provocado por motivos distintos, algunos muy remotos. El egoísmo del individuo que se comporta altruistamente en el ámbito de grupo; la obtención de placer y la huida del dolor como objetivo remoto del comportamiento; o la mezcla de altruismo remoto y egoísmo remoto; todas son ideas cuyo estudio tiene cabida. También las emociones de empatía (ante el dolor ajeno), la lealtad como una ayuda a la supervivencia, o la tendencia al altruismo en contextos y ante personas concretas.

Las normas sociales[16] que dan premios e imponen fuertes castigos[17] hacen que los grupos evolucionen de un modo distinto. Los premios pueden ser la integración, el compañerismo con los líderes, la adhesión a la elite; los castigos pueden ser el ostracismo, el extrañamiento o exclusión, o el propio castigo físico. De modo que, como indican Sober y Wilson[18], la selección natural basada en la variación cultural ha producido adaptaciones que no tienen nada que ver con los genes. Grupos genéticamente idénticos pueden diferenciarse mucho al nivel fenotípico – dicen – debido a mecanismos culturales, y estas diferencias pueden heredarse, en el único sentido que importa, por lo que se refiere al proceso de la selección natural. Por lo tanto, tenemos que admitir, con Sober y Wilson, que la capacidad humana para establecer culturas, pone en marcha un proceso evolutivo en el que se da la apertura de la vía para una compleja estructura de fenotipos, que mejoran la organización funcional al nivel de los grupos.

El hecho es que las sociedades evolucionan por sus culturas[19] hasta alcanzar distintas configuraciones estables en términos internos. Si estos equilibrios se diferencian en sus consecuencias para la aptitud del grupo, entonces aparece la selección cultural de grupos. Si no existen diferencias, las culturas presentan una variación neutra, pero se produce la deriva aleatoria. No hay duda que la cultura, desempeña un papel vital en el proceso evolutivo.

La cultura[20] viene, se nutre, de la información que llega a disponer el grupo y de las costumbres[21], de lo que se suele hacer dentro del grupo cultural, de los actos o comportamientos que se suelen repetir dentro de ese grupo, que hay que cuidar y mantener.


[1] Porque por mucho tiempo sucedió lo contrario, es decir, el tamaño del cerebro fue aumentando.

[2] Ridley, Matt., Qué nos hace humanos, Taurus, Madrid, 2004, p 47.

[3] La sociabilidad se convierte en necesidad. La costumbre apoya esa necesidad y se plantean sanciones a los transgresores de esas normas. Es justo exigir el cumplimiento de la costumbre y es justo castigar al incumplidor.

[4] Wrangham, R. W., Pilbeam, D., y Hare, B. Convergent paedomorphism in bonobos, domesticated animal, and humans: The role of selection for reduced aggression (inédito) según cita de Ridley, Matt. Qué nos hace humanos, Taurus, Madrid, 2004, p 47.

[5] Ridley, Matt. The Origins of Virtue, Human Instincts and the Evolution of Cooperation, Penguin. Books,New York, 1998, p 6.

[6] Kropotkin, Peter. Mutual Aid: A Factor in Evolution, Allen Lane, London 1972.

[7] “The ants and termites have renounced the “Hobbesian war,” and they are the better for it”. http://dwardmac.pitzer.edu/anarchist_archives/kropotkin/mutaidch1.html

[8] Hamilton, W. D. “The genetical evolution of social behaviour”. I, II Journal of Theoretical Biology 71-52:1962, según la cita de Ridley, Matt. The Origins of Virtue, Human Instincts and the Evolution of Cooperation, Penguin Books, New York, 1998, p 19.

[9] Sen, Amartya K.. “Rational fools: a critique of the behavioural foundations of economic theory”. Philosophy and Public affairs, 6:317-44, summer 1977. Reprinted in H. Harris, ed., Scientific Models and Man: The Herbert Spencer Lectures 1976 (Oxford: Clarendon Press, 1979); F. Hahn and M. Hollis, eds. Philosophy and Economic Theory (Oxford University Press, 1979); also in Jane Mansbridge, ed., Beyond Self-Interest (Chicago: University of Chicago Press, 1990).

[10] Ridley, Matt. The Origins of Virtue, Human Instincts and the Evolution of Cooperation, Penguin Books, New York, 1998, p 21.

[11] Haig, David.  “Genetic conflicts in human pregnancy”. Quarterly Review of Biology, 68:495-531; 1993, según la cita de Ridley, Matt. The Origins of Virtue, Human Instincts and the Evolution of Cooperation, Penguin Books, New York, 1998, p 23.

[12] “La selección natural aparece cuando los genes sobreviven y se reproducen diferencialmente dentro de un único individuo, cuando los individuos sobreviven y se reproducen diferencialmente dentro de un único grupo, y cuando los grupos sobreviven y se reproducen diferencialmente dentro de una población global” es la definición de Sober, Elliot y Wilson, David Sloan. El comportamiento altruista, Evolución y psicología, primera edición, Siglo Veintiuno de España Editores, Madrid, 2004, 69.

[13] Sober, Elliot y Wilson, David Sloan. El comportamiento altruista, Evolución y psicología, primera edición, Siglo Veintiuno de España Editores, Madrid, 2004, 294, 295.

[14] La cultura nos lleva a la acumulación de información y el uso de la misma mediante costumbres.

[15] Grupos familiares, familia extendida, tribu y otros.

[16] Costumbres.

[17] De acuerdo con la justicia. De modo que se crea costumbre al obligar a aplicarla costumbre. Así la costumbre de presionar para que se mantenga la costumbre, es justicia, y hace evolucionar la especie humana y la propia justicia, el concepto de justicia.

[18] Sober, Elliot y Wilson, David Sloan. El comportamiento altruista, Evolución y psicología, primera edición, Siglo Veintiuno de España Editores, Madrid, 2004, p 299.

[19]  Acumulación de información y costumbres que se cultiva y se mantiene por el grupo social.

[20] Cultura es lo que se cuida, se alimenta para que crezca, especialmente de las facultades humanas y de los grupos.

[21] Costumbre, del latín consuetudinem, es la manera de obrar establecida por un largo uso o adquirida por repetición de actos o comportamientos de la misma especie.

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